Wendel, która uczestniczyła w piątek w Białymstoku w debacie "Prawdziwa Europa Regionów a Rozwój Polski Wschodniej", powiedziała dziennikarzom, że program jest zaawansowany w 60 proc.

W konferencji wzięli także udział m.in. przewodniczący Parlamentu Europejskiego prof. Jerzy Buzek, ministrowie, wojewodowie, marszałkowie, parlamentarzyści, przedsiębiorcy, samorządowcy. Dyskutowano o nowych pomysłach na współpracę między regionami.

W ramach programu "Rozwój Polski Wschodniej" z UE pięć regionów: warmińsko-mazurskie, podlaskie, lubelskie, świętokrzyskie i podkarpackie w latach 2007-2013 korzysta z ponad 2,2 mld euro na przedsięwzięcia służące wyrównywaniu szans rozwojowych. Gdy ruszał program regiony te były najbiedniejszymi w UE, po poszerzeniu Unii przestały nimi być.

Wendel oceniła, że szansa, jaką dostały wschodnie województwa w formie tego programu jest "doskonale wykorzystywana", zarówno przez samorządy jak również wyższe uczelnie i przedsiębiorców. Wendel oceniła, że już widać wiele efektów realizacji różnych projektów. Np. Warmińsko-Mazurskie specjalizuje się w produkcji jachtów, w Podlaskiem rozwija się prężnie branża bieliźniarska i spożywcza. - Zdobywamy przewagi, nawet mali przedsiębiorcy zaczynają zdobywać partnerów za granicą. To się wszystko dzieje w tym ponadregionalnym programie - powiedziała Wendel.

Minister pytana o to, czy program Rozwój Polski Wschodniej będzie kontynuowany po 2013 roku podkreśliła, że w 2012 roku rozpoczną się dyskusje na ten temat, gdy będą znane wszystkie dokumenty związane z budżetem UE. Trwają już jednak przygotowania do tej kontynuacji. Zaznaczyła, że to właśnie specyfiki ponadregionalne obok innowacyjności czy infrastruktury uczelni będą jednym z priorytetów w mającej powstać strategii dla Polski Wschodniej. - Bez tej strategii nie rozpoczniemy dyskusji o nowym programie - powiedziała.

Wendel poinformowała, że pięć wschodnich województw łącznie ze wszystkich programów operacyjnych ma w latach 2007-2013 do dyspozycji ponad 61 mld zł. Powiedziała, że "to bardzo duża suma i bardzo dobrze wykorzystywana".