Projekt niemieckich studentów został po raz pierwszy włączony do programu edukacyjnego NASA. BASF jest naukowym i finansowym partnerem programu. Eksperyment wykorzystuje między innymi wyniki prowadzonych przez firmę badań nad grzybami, a zaangażowani w niego uczniowie odbędą na początek staż pod okiem ekspertów z Centrum Rolniczego BASF w Limburgerhof.

Czy można wyprodukować duże ilości wysokiej jakości warzyw na stacji kosmicznej, około 320 kilometrów nad Ziemią? Aby odpowiedzieć na to pytanie, trzech uczniów klasy maturalnej o profilu rolniczym ze szkoły im. Edith Stein w niemieckim Ravensburgu prowadzi projekt badawczy sprawdzający możliwość uprawy roślin w warunkach kosmicznej mikrograwitacji. Zaplanowany przez nich eksperyment ma zostać wysłany na Międzynarodową Stację Kosmiczną (ISS) przed końcem 2015 roku. Naukowym i finansowym sponsorem programu jest firma BASF.

- Jesteśmy podekscytowani samym projektem oraz współpracą z odważnie myślącymi młodymi ludźmi poszukującymi przełomowych idei i innowacyjnych rozwiązań. Dzięki naszemu 100-letniemu doświadczeniu w rolnictwie, badanie tego, co nas czeka w przyszłości stanowi niezwykle emocjonujące wyzwanie. Staramy się osiągnąć ostateczny cel, jakim jest uprawa i rozmnażanie roślin na stacji kosmicznej - powiedział dr Harald Rang, starszy wiceprezes ds. Badań i Rozwoju, BASF Crop Protection.

Przełomowy projekt badawczy ma pomóc w lepszym zrozumieniu procesu uprawy roślin
W warunkach normalnej grawitacji, na Ziemi, do rozmnażania roślin można wykorzystywać sadzonki cięte. Tego rodzaju sadzonki mogą kontynuować wzrost wytwarzając korzenie i liście. Korzenie rosną w stronę środka Ziemi, zgodnie z kierunkiem siły grawitacji. Pędy natomiast zwracają się w kierunku źródła światła - Słońca. Jeżeli udałoby się wykorzystać sadzonki cięte do rozmnażania roślin w warunkach mikrograwitacji, byłby to ogromny krok naprzód w zapewnieniu odpowiedniego zaopatrzenia podczas długotrwałych lotów kosmicznych - na przykład na Marsa. Żywność byłaby produkowana na kosmicznej farmie. Eksperymenty przeprowadzane w mikrograwitacji koncentrowały się do tej pory na wzroście korzeni siewek. W przeciwieństwie do siewek, sadzonki cięte nie posiadają systemu korzeniowego. Dlatego też pytanie, na które próbują odpowiedzieć uczniowie za pomocą swojego eksperymentu, jest równie proste, co przełomowe: Czy sadzonki cięte są w stanie wykształcić swój własny system korzeniowy bez pomocy grawitacji?