Samochód, ciągnik, kombajn, prasa zbierająca czy nawet pług – wszystkie te urządzenia, aby prawidłowo funkcjonowały, muszą przechodzić regularne przeglądy. Do najważniejszych czynności należy stała kontrola smarowania. Na przykład w silniku będzie to systematyczne sprawdzanie poziomu oleju i jego wymiana. Podobnie w skrzyni biegów. Odpowiedni dobór środka jest w znacznym stopniu gwarantem niezawodności. Niewłaściwy może być przyczyną szybszego zużywania się części roboczych, nieprawidłowego działania mechanizmu, a w najgorszym wypadku doprowadzić do jego uszkodzenia, np. zatarcia silnika.

Prawidłowy dobór oleju silnikowego ma wpływ na jego bezawaryjną pracę i powoduje zmniejszenie zużycia paliwa i oleju. Dobry produkt powinien nie tylko dobrze smarować części silnika w każdych warunkach, ale również odprowadzać ciepło, zapobiegać gromadzeniu się laków i osadów. Przeciwdziałać korozji i mieć odpowiednią lepkość, co pozwala na łatwiejszy rozruch zimnego silnika. Konstruktorzy w instrukcji podają zazwyczaj normę, jaką powinien spełniać olej i okresy jego wymiany.

Podstawowe klasyfikacje oleju dotyczą lepkości i jakości. Na pojemniku z olejem, zaraz po marce produktu i nazwie handlowej, widać symbole: 20W-50, 15W-40 itp. Jest to klasyfikacja lepkości SAE (Stowarzyszenie Inżynierów Samochodowych). W ten sposób oznaczane są oleje wielosezonowe. Pierwsza liczba z literą W (z ang. winter) oznacza temperaturę krzepnięcia w okresie zimowym. Oleje o oznaczeniu w pierwszym członie niższym niż 15W, a więc 10W, 5W, 0W, lepiej sprawdzą się w warunkach ostrej zimy, gdyż gwarantują łatwiejszy rozruch silnika (są rzadsze w niskich temperaturach) i szybszy dopływ oleju do wszystkich punktów smarowniczych.

Drugi człon oznaczenia (20, 30, 40, 50, 60) wskazuje, jak olej zachowuje się po rozgrzaniu silnika. Najniższą lepkość ma olej SAE 20 a najwyższą 60. W zwykłych silnikach najczęściej pracują oleje o liczbie SAE 20, 30 lub 40. Oleje z najwyższymi liczbami SAE są stosowane w silnikach wykorzystywanych w sposób ekstremalny, np. w samochodach i motocyklach wyścigowych.