HB4 to technologia opracowana na podstawie genu Hahb-4, która zapewnia roślinom tolerancję na suszę i zasolenie. Gen poprawia zdolność roślin do przystosowywania się do sytuacji stresowych, bez wpływu na ich produktywność. Pozwala do ok. 25 proc. poprawić wydajność roślin w porównaniu z obecnymi odmianami komercyjnymi.

Doświadczenia nad reakcją roślin na suszę i poszukiwaniu źródeł tolerancji na stres z nim związany trwają od dawna. Takie prowadzono w Argentynie w jednym z tamtejszych Uniwersytetów (UNL). Po ponad dziesięciu latach pracy, w 2002 r. zespół pod kierownictwem dr Raquela Chana stwierdził, że gen Hahb-4 słonecznika ma funkcję aktywacji mechanizmów uruchamiających odpowiedź ochrony rośliny przed stresem abiotycznym (woda i sole) i biotycznym (inne organizmy).

Po wyizolowaniu genu, przetestowaniu jego skuteczności został opatentowany (obenie HB4). Nad jego transformacją do gatunków będących przedmiotem zainteresowania rolników, w tym do soi pracowała argentyńska firma Bioceres Crop Solutions. Po nawiązaniu współpracy z amerykańską firmą Arcadia Biosciences zaczęto pracować nad szerszą komercjalizacją odmian soi z HB4.

W 2012 r. firmy utworzyły spółkę Verdeca w celu wdrożenia cech soi nowej generacji we wszystkich kluczowych regionach produkcyjnych, począwszy od Ameryki Południowej i Ameryki Północnej, które razem zapewniają prawie 80 proc. pokrycia rynku nasion soi na całym świecie. Cel może być osiągnięty, ponieważ cecha HB4 uzyskała aprobatę regulacyjną Departamentu Rolnictwa USA (USDA). Cecha została już zatwierdzona w Argentynie i Brazylii, a wnioski regulacyjne są obecnie rozpatrywane przez Chiny, Paragwaj, Boliwię i Urugwaj.

HB4 to nie tylko postęp biotechnologiczny. Cecha tolerancji na stresy może mieć ważny wpływ na światową produkcję żywności i energii, ponieważ rośliny będą nie tylko bardziej tolerancyjne na suszę i zasolenie, ale będą też lepiej plonować. Większy zbiór będzie można uzyskać bez konieczności zwiększania obszarów uprawny.